Récit incroyable

Le Lysander durant le conflit

Des d�buts difficiles !

En 1934, la RAF �tait � la recherche d'un nouvel avion d'observation et de coop�ration avec l'arm�e de terre. L'Air Ministry confia finalement l'�tude et la r�alisation de l'appareil � la firme Westland de Yeovil.

Dessin� par W.E.W. Petter, le prototype fut termin� en un an. Le 15 juin 1936, le K6127 prit l'air avec le pilote d'essai de la firme, Harold Penrose, aux commandes.

L'appareil avait toutes les caract�ristiques et les qualit�s d'un avion STOL (Short Take-Off and Landing). Il pouvait op�rer � partir d'un terrain sommairement am�nag�. L'�quipage �tait compos� d'un pilote et d'un observateur-mitrailleur de bord. Ce dernier maniait une mitrailleuse Lewis ou Vickers double mont�e dans le cockpit arri�re. En plus de sa t�che d'observation tactique, on pr�voyait d'autre fonctions: le ramassage de messages au moyen d'un crochet fix� en-dessous du fuselage, la photo a�rienne, l'attaque au sol. A cet effet 2 mitrailleuses Browning �taient fix�es dans les car�nages des roues et des petites ailes amovibles, fix�es au dessus des garde-boue devaient porter 6 bombes chacune.

La production en s�rie permit l'�quipement des premi�res escadrilles Army Cooperation en 1938. Un an plus tard ce fut l'�preuve du feu. A partir du 3 septembre 1939, la British Expeditionary Force prend position dans le nord de la France, soutenue entre autres par cinq escadrilles de "Lysander". Ces appareils de la "British Air Force in France" passent les mois de la dr�le de guerre" sans trop de casse. Le temps des v�ritables �preuves commencera le 10 mai 1940 au moment de l'invasion de la Hollande de la Belgique et du Grand-Duch� de Luxembourg. Les divisions Britanniques viendront soutenir l'arm�e belge et ce seront entre autres, les Lysanders qui feront des missions d'observation. Le cours d�sastreux des �v�nements est connu. Les Lysander paient un lourd tribut. Plusieurs dizaines d'appareils sont d�truits tant en vol qu'au sol. Les pertes sont telles que seulement une cinquantaine de Lysander sur 180 retourneront en Angleterre � la fin du mois de mai 40. Le commandement en chef de la British Air Force in France r�sumait la situation dans un rapport en �crivant: "The Lysander are quite unsuited to their task".

                                                            

Les Anglais retranch�s dans leur �le, n'emploieront dor�navant les Lyzzie que dans des t�ches secondaires telles que le remorquage de cibles ( pour l'entra�nement de la DCA ou des mitrailleurs de bord ) ou l'Air Sea Rescue. Des Lysanders sont stationn�s sur des a�rodromes c�tiers et patrouillent au-dessus de la Manche et de la mer du Nord � la recherche des pilotes abattus. Des "dinghys" sont suspendus au bomb-rack et doivent �tre largu�s � proximit� des aviateurs afin d'augmenter leurs chances de survie.

L'avion des services secrets !

 

C'est vers la seconde moiti� de 1941 que le Lysander reconna�tra un regain d'int�r�t. La r�sistance se structure en France occup�e et les services sp�ciaux britanniques ( S.O.E. : Special Operations Executive ) envisagent de d�poser et de reprendre des agents secrets en territoire fran�ais. On se souvient des qualit�s STOL du Lysander. Quelques appareils sont alors transform�s; on y ajoute un r�servoir ventral qui augmente leur rayon d'action et on fixe une petite �chelle au c�t� gauche qui facilitera l'acc�s au cockpit arri�re o� prendront place les agents.

Une des premi�re mission eut lieu dans la nuit du 4 au 5 septembre 1941. Cette fois, l'avion convient parfaitement pour cette mission. Ce sera la premi�re d'une longue s�rie qui continuera jusqu'en septembre 44. Deux squadrons de la RAF seront charg�s de ces atterrissages de nuit tout � fait exceptionnels: le 138 et le 161 squadron. 

                                             

Commandant du A-Flight de l'escadrille 161, le Group Captain Hugh Verity, relate dans un livre ( "Nous atterrissions de nuit...", �dition France Empire ), l'ensemble de ces op�rations clandestines qui furent l'occasion de nombreux actes tout aussi h�ro�ques qu'anonymes. Il y eut environ 280 missions en Lysander, dont 180 r�ussirent, les autres le furent en HUDSON. 700 passagers furent ainsi transport�s dans un sans ou l'autre. Il n'y aurait eut qu'une seule mission en Belgique, dans la r�gion de Neufch�teau dans la nuit du 8 au 9 d�cembre 1941: l'op�ration "Stout". L'histoire de cette mission mouvement�e a �t� reconstitu�e dans un film de t�l�vision par la RTBF "Jour de Guerre" sous la rubrique la r�sistance. C'est notre avion qui f�t utilis� pour ce film tourn� sur l'a�rodrome de St. Hubert.

                                                                    

Le Westland "Lyzzie" Lysander est peut-�tre moins connu du grand public que le c�l�bres Spitfire ou Messerschmidt. Il faut pourtant souligner l'audace, le courage et le professionnalisme de ces pilotes, effectuant des vols de nuit, seuls, sans aides � la navigation, et osant atterrir en territoires occup�s, sur des terrains sommairement balis�s par quelques lampes tenues par les maquisards.